¿Son la enfermedad de Alzheimer y la demencia lo mismo?

Christodoulou Christopher Christodoulou, PhD
Neuropsicólogo Clínico y de Investigación.
Centro de excelencia de Stony Brook para la enfermedad de Alzheimer
Palekar Nikhil Palekar, MD
Director de Psiquiatría Geriátrica
Director Médico, Centro Stony Brook
de excelencia para la enfermedad de Alzheimer

La demencia es un término que describe una amplia gama de síntomas asociados con una disminución de la memoria u otras habilidades de pensamiento lo suficientemente graves como para reducir la capacidad de una persona para realizar las actividades cotidianas. Se le ha llamado uno de los mayores desafíos mundiales para la atención sanitaria y social en el siglo XXI.

¿Cuál es la diferencia entre la enfermedad de Alzheimer y la demencia?
Dr. Palekar:
La demencia en sí misma no es una enfermedad. Es un síntoma de un trastorno cerebral subyacente. Hay muchas causas posibles de demencia, algunas de las cuales pueden eliminarse con un diagnóstico y tratamiento adecuados, especialmente si la causa se encuentra rápidamente. La enfermedad de Alzheimer es la forma más común de demencia y representa del 60 al 80 por ciento de los casos. Es una enfermedad cerebral progresiva e irreversible que destruye lentamente la memoria y las habilidades de pensamiento y, finalmente, incluso la capacidad de realizar las tareas más simples.

¿Qué causa el Alzheimer?
Dr. Palekar:
Si bien todavía no sabemos cómo comienza el proceso, parece que el daño al cerebro comienza una década o más antes de que aparezcan los problemas. Durante este período, aunque las personas pueden estar libres de síntomas, se están produciendo cambios tóxicos en el cerebro. Se forman depósitos anormales de proteínas en todo el cerebro, lo que hace que las neuronas que alguna vez estuvieron sanas comiencen a funcionar de manera menos eficiente. Con el tiempo, estas neuronas pierden su capacidad para funcionar y comunicarse entre sí y, finalmente, mueren. A medida que avanza la enfermedad de Alzheimer, el daño se extiende a una estructura cercana en el cerebro llamada hipocampo, que es esencial para formar recuerdos. A medida que mueren más neuronas, las regiones cerebrales afectadas comienzan a encogerse. En la etapa final de la enfermedad de Alzheimer, el daño es generalizado y el tejido cerebral se ha reducido significativamente.

¿Es un resultado natural del envejecimiento?
Dr. Christodoulou:
No. La pérdida leve ocasional de la memoria puede ser parte del envejecimiento, pero el Alzheimer no lo es. Sin embargo, el mayor factor de riesgo conocido es la edad y la mayoría de las personas con Alzheimer tienen 65 años o más. Alrededor del cinco por ciento de las personas con la enfermedad tienen un inicio temprano, que a menudo aparece entre los 40 y los 50 años.

¿Cuáles son los signos más comunes?
Dr. Christodoulou:
Los signos de la enfermedad de Alzheimer pueden ser más difíciles de identificar en esta época de COVID-19 porque el virus ha interrumpido la rutina y ha aumentado el estrés, lo que puede causar problemas cognitivos. Sin embargo, una señal temprana común es la pérdida de memoria para obtener nueva información que comienza a alterar la vida diaria. Otros incluyen nuevos problemas para hablar y escribir, confusión con el tiempo o el espacio, o retirarse del trabajo o de las actividades sociales.

¿Existe una cura?
Dr. Palekar:
No, pero la detección y el tratamiento tempranos pueden ayudar. Los medicamentos pueden retrasar la progresión de los síntomas, brindando a los pacientes y sus familias la oportunidad de planificar el futuro. También hay programas que pueden ayudar a los cuidadores a reducir su carga y estrés.

Cualquier consejo sobre la prevención?
Dr. Christodoulou:
El COVID-19 también lo ha complicado, pero quizás sea un buen momento para comenzar un hábito saludable como caminar, un excelente ejercicio aeróbico que puede reducir el riesgo de Alzheimer. Las clases de ejercicios también están disponibles en línea, al igual que los recursos educativos para ejercitar su mente. Permanecer socialmente activo también puede ayudar, incluso si debemos mantener la distancia física. Otros consejos de prevención incluyen llevar una dieta saludable para el corazón y reducir la presión arterial alta y el colesterol alto.

¿Cuál es la diferencia Stony Brook?
Dr. Palekar:
El Centro de Excelencia Stony Brook para la Enfermedad de Alzheimer cuenta con el apoyo de una subvención del Departamento de Salud del Estado de Nueva York. Es uno de los diez centros de este tipo en el estado y el único que atiende a los condados de Nassau y Suffolk. Nuestros especialistas clínicos ofrecen servicios de evaluación y diagnóstico que incluyen planes de atención individualizados con recomendaciones de tratamiento, referencias a servicios y recursos comunitarios, alcance a la atención primaria y otros profesionales de la salud, asistencia con el idioma e información sobre ensayos clínicos en Stony Brook y otros lugares.

Para hacer una cita, llame al (631) 954-2323.
ceadlongisland.org

OPCIÓN DE TELEHEALTH

Ofrecemos visitas de telesalud, lo que permite a nuestros pacientes con demencia recibir nuestra atención de alta calidad desde la seguridad y privacidad de su hogar. Para ver si sus necesidades pueden satisfacerse virtualmente, llámenos al (631) 954-2323. 

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daphne.perry@stonybrookmedicine.edu